Un método de aprendizaje desarrollado por la Universidad de Tel Aviv podría ayudar a las personas con autismo a mejorar su capacidad de percepción visual

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Un nuevo estudio de la Universidad de Tel Aviv propone un nuevo método de aprendizaje para personas con autismo que puede acelerar el proceso de aprendizaje e incluso mejorar significativamente las capacidades en términos de percepción visual. Según los investigadores, mejorar la capacidad perceptiva de las personas con autismo suele ser un reto, que suele requerir un entrenamiento largo y tedioso junto con los retos de aprendizaje adicionales que caracterizan al autismo, como la capacidad de generalizar el aprendizaje a nuevas situaciones.

El nuevo método propuesto por los investigadores se basa en la utilización de “flashes de memoria”, que consiste en exponer a una persona durante sólo unos segundos a una tarea ya aprendida. En comparación con la práctica de enseñanza estándar, que refuerza la duración y la repetición de las nuevas habilidades, el nuevo método demostró el éxito en la mejora tanto de las capacidades de percepción visual como de la generalización del aprendizaje -es decir, sobresalir en una tarea similar en condiciones que no han aprendido antes- de las personas con autismo.

El estudio lo realizó la estudiante de doctorado Shira Klorfeld-Auslender y el profesor Nitzan Censor de la Escuela de Ciencias Psicológicas y la Escuela de Neurociencia Sagol de la Universidad de Tel Aviv, en colaboración con el profesor Ilan Dinstein y su equipo de la Universidad Ben-Gurion. El estudio se ha publicado en la revista Current Biology.

El profesor Censor explicó al respecto: “En mi laboratorio nos centramos en el estudio del aprendizaje en los seres humanos, y ya hoy sabemos que una gran parte del aprendizaje no se produce en entornos de formación formal, sino a posteriori, en procesos de asimilación y refuerzo de la memoria que ocurren ‘offline’; por ejemplo, cuando nuestro cerebro está dormido. Sin embargo, los métodos de enseñanza habituales siguen defendiendo un enfoque en el que una práctica más prolongada equivale a un mejor aprendizaje: si quieres tocar el piano, debes practicar durante muchas horas al día hasta que la interpretación se convierta en algo natural para ti. Hemos identificado un mecanismo de aprendizaje alternativo que utiliza “destellos de memoria” -una breve exposición a una tarea ya aprendida- para asimilar y generalizar la habilidad desarrollada”.

En el estudio, el equipo de investigación examinó a una treintena de adultos con autismo de alto funcionamiento a los que se les pidió que aprendieran una tarea visual (por ejemplo, identificar la dirección de unas líneas que aparecen durante unos milisegundos en la pantalla). Sin embargo, en lugar de repetir la tarea durante mucho tiempo cada día, los examinados del grupo experimental principal aprendieron la tarea en profundidad el primer día, y en los días siguientes fueron expuestos al estímulo visual durante sólo unos segundos. Al final del proceso, aunque los participantes en el estudio estudiaron la tarea durante un tiempo mínimo, su rendimiento mejoró significativamente, en torno a un 20-25%, similar al aprendizaje de repetición múltiple y parecido a los logros de los sujetos sin autismo.

Además, incluso cuando se les presentaba una tarea en condiciones nuevas, no aprendidas (por ejemplo, cuando el estímulo aprendido se encontraba en una nueva ubicación), los examinados que aprendieron el método de flash de memoria rendían mejor que los del grupo de control; es decir, sabían generalizar las habilidades aprendidas en la primera tarea. El éxito de los participantes en la generalización del aprendizaje a otras situaciones se considera bastante significativo, ya que se trata de habilidades con las que las personas con autismo tienen grandes dificultades.

“Ya hemos demostrado en estudios anteriores que los procesos de asimilación del aprendizaje pueden mejorarse mediante destellos de memoria”, afirmó el profesor Censor. “Hemos demostrado que no hace falta un tiempo de práctica prolongado para asimilar la tarea: basta con hacer destellos durante unos segundos para estimular la red cerebral correspondiente, y el cerebro asimilará entonces el material por sí solo. En este caso, hicimos pruebas con personas con autismo. Las personas con autismo suelen tener dificultades para aprender y generalizar el aprendizaje repetitivo, es decir, para utilizar herramientas que también han sido aprendidas en nuevas tareas. Mediante breves destellos de estímulos visuales en la tarea aprendida, pudimos producir un aprendizaje idéntico al repetitivo en cuanto a su eficacia; es decir, acortamos significativamente el tiempo de aprendizaje. El valor añadido es la capacidad de generalización: los examinados realizaron una tarea en nuevas condiciones, como si la hubieran aprendido completamente”.

Según el profesor Censor, el nuevo método puede tener importantes implicaciones potenciales en una amplia gama de áreas. “El nuevo estudio podría allanar el camino hacia enfoques de aprendizaje más significativos para las personas con autismo, en una amplia variedad de tareas. Además, el método podría ayudar en la rehabilitación tras lesiones neurológicas, es decir, en el entrenamiento del cerebro para regenerar las conexiones dañadas, mediante un entrenamiento más breve”.